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Colonizando las salinas con vistosas flores rojo sangre

Flora del Famatina: Barba de Tigre (Prosopis sericantha G. ex H. & Arnott)

Su silueta baja y aguerrida de espinas punzantes sostiene contra la erosíon áreas de suelos salinos a los que mejora lentamente por fijación biológica de nitrógeno reduciendo la desertificación por acción antrópica o deforestación, luchando contra la sequía y brindando sus vainas para sostenimiento de la avifauna local y el abundante néctar y pólen de sus espectaculares y únicas flores rojas entre todas las especies de algarrobos.

Prosopis es un género muy antiguo con alrededor de 45 especies distribuidas en América, África y Asia. Con 27 especies presentes a lo largo de todo el país, Argentina constituye la región de mayor diversidad mundial. Su verdadero nombre es ‘tacú’, ya que fué y es considerado como el único y verdadero “árbol” por excelencia desde épocas muy remotas por las diferentes razas indígenas de América debido a tener la característica de ser una especie multipropósito, con ejemplares famosos en la historia argentina y gauchesca, así como milenarios algarrobos “abuelos”, es una especie protegida por ley provincial que veda la corta de su madera en estado verde.
Las principales bondades del ‘algarrobo’ (nombre dado por los conquistadores españoles por su similitud con el algarrobo europeo-Ceratonia siliqua-) son:
Fijación de nitrógeno en el suelo, aportando entre 100 a 400 kg N2/ha/año.
Mejoran las condiciones de los suelos salinos diminuyendo la acidéz y salinidad.
Son excelentes para el control de la erosión eólica.
Tienen alto rendimiento en sistemas agropastoriles, pudiendo ser combinados con un gran número de plantas de valor agronómico. Al soportar condiciones agroclimáticas muy adversas, disminuye el riesgo de falta de forraje en años muy secos.
Brindan alimento y madera de excelente calidad a las poblaciones rurales, generando ingresos para grupos sociales que se dedican a elaborar estos productos alimenticios.
Los productos derivados del algarrobo presentan un interesante potencial para las empresas locales vinculadas al sector alimentario.
Del estudio realizado se desprenden 5 claves para su desarrollo:
La producción de harinas y gomas de Prosopis es una actividad natural y ambientalmente sustentable, que genera una fuente de alimentación genuina de alto valor para las poblaciones rurales del interior del país.
Estos productos presentan un alto potencial para generar ingresos extras mediante la comercialización de alimentos étnicos y el agroturismo.
Los productos de regímenes especiales para celíacos y la tendencia de consumo de snacks y productos para desayuno representan una importante oportunidad de negocios en el segmento de alto valor agregado.
Si se demostrara la viabilidad técnica y económica, y posteriormente se incluyera la goma de Prosopis dentro del listado de aditivos permitidos en el Mercosur, Argentina tendría una gran oportunidad de capturar parte del mercado mundial de semillas, espesantes y gomas naturales.
La inscripción en el CAA de la goma mezquite y su viabilidad técnica y económica darían lugar a una importante sustitución de importaciones de harina de algarrobo y de gomas arábiga y guar, monto que en el año 1999 ascendió a U$S 5 millones en Argentina.

Barba de tigre (Prosopis sericantha Gillies ex Hooker et Arnott) “Algarrobilla”, “Matorra”, “Matorro” “Huaschilla”, “Retama”, “Espina de Dios”, “Albardón”, “Temoj”, “Barba de tigre chico”. Familia: Fabaceae (Leguminosae). Antiguo nombre griego usado por Dioscórides para designar una planta, empleado más tarde por Linné para nombrar al Prosopis.
Arbusto muy xerófilo, generalmente bajo (1 a 3,5m de altura) y rígido, formando matorrales hórridos, de ramas grises-glauquecinas, cilíndricas, terminadas en espina fuerte; subáfilo, hojas tempranamente caducas, sólo presentes en brotes tiernos, uniyugas, glabras, pequeñas, pinas con dos pares de folíolos; espinas multinodales de 6- 15 cm de longitud; espigas hirsutas de color rojo sangre, ovoides, de 1,5-4 cm de longitud y 1,5-2 cm de ancho cuando tiene los estambres extendidos; pedúnculo desnudo, muy corto; vainas de sabor amargo-astringente (Burkart, 1976) y casi rectas, rojizas, comprimidas, poco torulosas, algo carnosas, con artejos subcuadrados. Estas vainas son apetecidas por la fauna doméstica y silvestre. Su presencia, además de indicar salinidad del suelo, es inequívoca en cuanto a la existencia de agua subterránea muy cercana.
Extensamente distribuído en Argentina en las provincias de Catamarca, Chaco, Corrientes, Formosa, La Rioja, Mendoza, Salta, San Juan, San Luis, Santa Fe, Santiago del Estero, Tucumán. Endemismo argentino. Mendoza constituye el límite austral de dispersión
El nombre ‘matorro’ proviene de La Paz, Mendoza, donde forma matorrales hórridos. Es de las pocas especies de algarrobos que tienen flores coloradas, en este caso rojo sangre, lo que unido a su porte bajo, colorido y aspecto general, lo hace fácilmente reconocible. Roedores cavícolas, cuando no tienen otros alimentos o para gastar sus dientes, ruñen las cortezas comiéndolas. Las hormigas podadoras transportan los carozos de los frutos hasta sus nidos, donde al quedar expuestos a la intemperie, se abren, dispersándose así sus semillas. Posee tallo aéreo, calidad de fruto mediocre, es una planta melífera, es muy resistente a la salinidad por lo que es habitual encontrarla en el borde de salinas con freáticas cercanas, poco resistente al frío, es freatófita obligada (Roig, 1993). Esta especie está catalogada como maleza nociva por el USDA.
El fruto del algarrobo americano se encuentra entre los alimentos más antiguos utilizados por el hombre, dado que es una excelente fuente de carbohidratos y proteínas. Actualmente, en Argentina su uso sólo es habitual en la región noroeste.
De los algarrobos, en general, se elaboran diferentes productos alimenticios como: bebidas, miel, harinas, postres, snacks también puede consumirse directamente sus frutos crudos o cocidos, utilizando sus órganos o partes. Cocinando en agua las vainas, y machacando luego en morteros, tamizando y concentrando por cocción el jarabe resultante, se logra el arrope o miel que se utiliza como endulzante y en la fabricación de caramelos y dulces típicos.
Las bebidas pueden ser alcohólicas o nó como la ‘añapa’ (vainas machacadas con agua en morteros), obtenidas por fermentos de las frutas machacadas con agua en morteros y dejadas fermentar por un cierto tiempo; luego se cuelan separando la pulpa y se obtiene la aloja. De las semillas y mediante procesamiento industrial se logra la separación de cada uno de sus constituyentes, por ejemplo: de la cáscara o testa para obtener fibra vegetal natural; la pulpa o endospermo para elaborar gomas de interés como espesantes de heladerías, reposterías, chocolaterías, caramelerías, flanes, etc. De los cotiledones y embrión se obtienen vitaminas, nutrientes y vitaminas como suplementos dietéticos. Por tostado de las vainas enteras, molienda y tamizado se obtiene una harina tostada como sucedáneo del café y para preparar con leche tipo chocolatada. Las vainas una vez secas se muelen, tamizan y separa la harina que sirve de base para elaborar diluída en agua una pasta que, moldeada, es el ‘patay’ contemplado como fuente de alimento en el Código Alimentario Argentino (CAA), o bien elaborar caramelos, budines, tortas, pan, galletitas, snacks, y productos para regímenes especiales.
Para la fabricación de bebidas están citados Prosopis elata, P.alba, P. flexuosa y P.nigra; como plantas melíferas: P. elata, P. ruscifolia; P. sericantha; P. torquata; P. alba y P. nigra; en la fabricación de harinas: P. chilensis, P. elata, P. ruscifolia; P. alba y P. nigra; en la fabricación de dulces o patay: P. elata, P. alba y P. nigra.
Las harinas de las vainas del algarrobo blanco (P. alba, P. chilensis) son ricos en hidratos de carbono y proteínas de valor nutricional, y proveen hierro y calcio, presentando un bajo tenor graso y buena digestibilidad. Como su contenido de hidratos de carbono es menor que el de la harina de trigo, su consumo es aconsejable para los diabéticos. Además permite la elaboración de alimentos para celíacos, dado que la harina no contiene gluten .
La bebida es una fuente proteica, energética y vitamínica para la alimentación humana, de sabor agradable y exenta de cafeína. La harina de algarrobo está definida en el CAA como el producto de la molienda de las semillas del algarrobo blanco, mientras que el proceso tradicional utiliza toda la vaina, tanto del algarrobo blanco como negro.
Los algarrobos americanos generan gran cantidad de mucílagos, gomas y exudados de excelente calidad que son utilizados en varios países (EEUU y México, entre otros) como aditivos alimentarios.
La goma de Prosopis conocida como goma mezquite es ideal para la fabricación de alimentos dietéticos "de liberación lenta" y para diabéticos. Esta goma se obtiene en la forma de harina de la molienda del endospermo (32%) o reservas contenidas en la semilla que utiliza el embrión durante la germinación. En Argentina, no se encuentra inscripta en el CAA dentro de la lista positiva de aditivos. Tampoco está admitida para uso alimentario en la Unión Europea. Además, se la utiliza como sustituto de la goma arábiga (proveniente de las acacias) por ser un hidrocoloide cíclico clásico en la fabricación de pastillas de goma y, microencapsulados de aceites esenciales y medicamentos. De la misma manera, puede reemplazar a la goma guar, proveniente de Cyamopsis tetragonolobus, y a la goma garrofin, que se extrae del algarrobo europeo (Ceratonia siliqua), ambos importantes aditivos en la industria alimentaria.
En Estados Unidos, el precio del kilo de semillas de Prosopis juliflora para obtención de goma mezquite es de U$S 4,75 un 15% menos que el de las semillas de la planta que produce goma guar.
No existen estudios sobre extracción de goma mezquite en Argentina, por lo que se desconoce su viabilidad técnica y económica. Actualmente, la Facultad de Agronomía de la UBA se encuentra realizando los primeros ensayos en laboratorio sobre rendimiento y calidad industrial del producto. Los precios de la goma son muy altos, en la gama US$ 24-30/kg
A diferencia de la goma mezquite, la utilización de las maderas, cortezas y ramas no tratadas de Prosopis juliflora se encuentran inscriptas en el reglamento técnico Mercosur como agente ahumante de uso alimentario.
Observaciones: si desea ver imágenes de esta especie diríjase al siguiente link:
http://www.scribd.com/people/documents/5014066?from_badge_documents_button=1

Referencias:
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  • Publicado por Jorge Femenia (Lector colaborador) el Sunday 19 de July de 2009 a las 11:09 Hs.
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